Óleo de palma: Sri Lanka proibirá importações e destruirá plantações, uma decisão histórica

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Sri Lanka teme as desastrosas consequências ambientais e sociais das plantações de dendezeiros no país; é por isso que o governo cingalês decidiu proibir as importações de óleo de palma (o país compra cerca de 200.000 toneladas de óleo vegetal por ano, principalmente da Malásia) e arrasar as plantações de óleo de palma existentes, em vista da substituição das plantações de óleo de palma com seringueiras e outras culturas a serem alcançadas dentro de uma década.

A decisão das autoridades estaduais cingalesas, tornada pública em 5 de abril, estaria em linha com as recomendações que constam em um relatório elaborado em 2018 por um grupo de especialistas ambientais da Autoridade Ambiental Central (CEA) do Sri Lanka, que destacou a correlação existente entre a presença de plantações de dendezeiros e fenômenos como a erosão do solo e o esgotamento dos recursos hídricos da área, com efeitos irreversíveis no equilíbrio do ecossistema e na sobrevivência das comunidades residentes.

Ao contrário dos grandes países produtores de dendezeiros (como a Indonésia e a Malásia), os dendezeiros no Sri Lanka não estão na origem de processos dramáticos de desmatamento, mas substituíram as plantações de borracha; este último, segundo especialistas do CEA, garantiria não só um maior nível de biodiversidade, mas também a criação de um mercado de trabalho sustentável, capaz de gerar empregos, em benefício da população local.

Uma espécie invasora

Para os autores do referido relatório, outro aspecto preocupante seria o dendê africano (Elaeis guineensis ) do Sri Lanka – cujo cultivo em larga escala começou em meados da década de 1990, enquanto a introdução da cultura remonta ao final da década de 1960 (1968) – corre o risco de se tornar uma espécie invasoraEspalhado pela reserva florestal Indikada Mukalana, na parte oeste do país, teria causado consequências imprevisíveis (e potencialmente prejudiciais) na flora e fauna nativas.

Portanto, especialistas como Siril Wijesundara – ex-diretor-geral do Departamento de Jardins Botânicos e membro de uma equipe encarregada de documentar as espécies de plantas exóticas invasoras do Sri Lanka – acham que é importante prevenir a regeneração natural das sementes de dendê tanto no interior quanto nas plantações de dendezeiros, ambas no entorno.

Segundo o professor Gamini Hitinayake, membro do grupo de especialistas e conferencista da Faculdade de Agricultura da Universidade de Peradeniya, a proliferação de dendezeiros representaria uma ameaça às espécies vegetais e animais nativas. Em sua opinião, o dendê colocaria em risco todas as culturas tradicionais (plantações de borracha, chá e coco), geralmente consideradas mais ecológicas.

Aliás, o dendê exportado para o Sri Lanka não tinha polinizador natural no local. Para tanto, foi introduzido no país o gorgulho-dendê (Elaeidobius kamerunicus), cujo possível impacto negativo sobre o meio ambiente ainda não foi devidamente apurado com precisão.

Drenagem de fontes de água

Conforme explicado por Hitinayake, a palmeira absorve muita água, o que levanta a preocupação de que possa drenar os cursos d’água locais. O dendê é uma planta que cresce rapidamente e, por isso, requer um alto consumo de água, principalmente durante sua fase de crescimento.

Um outro problema levantado no relatório do painel de especialistas é que as plantações de dendezeiros não têm associação cruzada ou vegetação rasteira; é, portanto, uma monocultura que não joga a favor da proteção da biodiversidade. Por outro lado, as plantações de borracha comuns oferecem um nível relativamente alto de biodiversidade. Também é interessante notar que os ameaçados pangolins índios (Manis crassicaudata) preferem as plantações de borracha como seu habitat principal depois das florestas.

Plantações ilegais e crise social

O cultivo e a colheita das plantações de dendezeiros não são tão trabalhosos quanto os necessários para as seringueiras ou outras culturas; isso gerou temores e protestos de moradores que tradicionalmente trabalham nas plantações de borracha. Esses trabalhadores agrícolas, privados dos principais meios de subsistência, também testemunharam uma súbita degradação ecológica das áreas cultivadas com dendê.

Cerca de 11.000 hectares de dendezeiros são plantados em todo o Sri Lanka, mas em muitos casos, os plantadores violaram as diretrizes gerais para o cultivo desta cultura.

Por lei, é proibido plantar dendezeiros em encostas mais íngremes do que 30 graus, mas em algumas áreas eles também são cultivados em encostas mais íngremes do que 60 graus. Há uma proibição de plantar em áreas úmidas ou nas margens de rios, mas até mesmo essa proibição é frequentemente violada.

Decisão controversa: quem está certo?

A nova política do governo prevê a suspensão das importações de dendê e a obrigação de arrasar 10% da área cultivada com dendê a cada ano, para o replantio de seringueiras e outras culturas que requerem menos desperdício de água.

No entanto, as objeções ao anúncio do governo não demoraram a chegar. Asoka Nugawela, professora emérita da Faculdade de Agricultura da Universidade de Wayamba, criticou duramente a sugestão do painel do CEA de que as plantações de dendezeiros poderiam drenar as fontes de água locais.

Nugawela observou que o dendê no Sri Lanka é geralmente cultivado em áreas onde a precipitação anual excede 3.500 mm, enquanto a necessidade de água é de cerca de 1.300 mm. Assim, a seu ver, o argumento de que as fontes de água estão se esgotando careceria de embasamento científico.

Além disso, ele explicou que a propriedade Nakiyadeniya, a primeira plantação de dendê no Sri Lanka, que está em operação há mais de 50 anos, não apresentou problemas de água localmente. De fato, um estudo de 2018 teria detectado a presença de uma nova espécie de peixe de água doce em um riacho em Nakiyadeniya; Nugawela também usou esse exemplo para mostrar que o argumento dos especialistas do CEA parece infundado.

Ele concluiu que a disponibilidade de água seria afetada principalmente pelas mudanças climáticas, pois as chuvas estão se tornando mais irregulares. Por fim, a questão da erosão do solo é certamente um problema de gestão, para o qual, entretanto, é possível tomar medidas corretivas.

Associação da Indústria do Óleo de Palma do Sri Lanka também rejeitou as recomendações “anticientíficas” do grupo de especialistas, a partir das quais a proibição governamental foi decretada. Ele acrescentou que as empresas que têm investido pesadamente no cultivo de dendê no Sri Lanka não pretendem dar um passo atrás e promete recorrer da medida.

Fontes: CEA / The Gazette da República Democrática Socialista do Sri Lanka

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Após terminar o bacharelado e o mestrado em tradução, tornou-se jornalista ambiental. Ganhou o prêmio jornalístico “Lidia Giordani”.
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