Estudo diz que aquecimento global deu início à era dos dinossauros na Terra

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A era dos grandes répteis, dos dinossauros, foi desencadeada pelo aquecimento global de quase 60 milhões de anos. Uma pesquisa realizada pela Universidade de Harvard (EUA) atribui a essa mudança climática o início da dominação na Terra dos famosos animais pré-históricos.

Estudar as extinções em massa induzidas pelas mudanças climáticas no passado geológico profundo permite aos pesquisadores explorar o impacto das crises ambientais na evolução do organismo. Ou seja, o estudo do passado pode nos ajudar a prever o futuro e talvez traçar caminhos que levem a desastres.

No Permiano-Triássico – sabe-se – houve uma série de mudanças climáticas impulsionadas pelo aquecimento global, em particular entre o Permiano Médio (há 265 milhões de anos) e o Triássico Médio (há 230 milhões de anos), que provocaram duas das grandes extinções em massa da história da vida no final do Permiano, a primeira com 261 milhões e a outra com 252 milhões, esta última capaz de eliminar 86% de todas as espécies animais do mundo.

As extinções do final do Permiano são importantes não apenas por sua magnitude, mas também porque marcaram o início de uma nova era na história do planeta, quando os répteis se tornaram o grupo dominante de animais vertebrados que vivem em terra. Durante o Permiano, em particular, as faunas de vertebrados terrestres eram dominadas pelos sinapsídeos, os ancestrais dos mamíferos.

No período Triássico (252-200 milhões de anos atrás), os répteis evoluíram rapidamente, criando uma “explosão” de diversidade de répteis, a chave para a construção de ecossistemas modernos e muitos extintos.

A maioria dos paleontólogos acreditava que essas rápidas taxas de evolução e diversificação se deviam à extinção de competidores que permitiram aos répteis conquistar novos habitats e recursos alimentares antes preservados pelos sinapsídeos.

Mas agora o estudo de Harvard mostra que esse processo começou muito antes do final do Permiano, em conexão com as temperaturas globais cada vez maiores por meio de uma longa série de mudanças climáticas que abrangeram quase 60 milhões de anos no registro geológico.

Descobrimos que esses períodos de rápida evolução dos répteis estavam intimamente ligados ao aumento das temperaturas – explica Tiago R Simões, que liderou a pesquisa – Alguns grupos mudaram muito rapidamente e outros menos, mas quase todos os répteis evoluíram muito mais rápido do que nunca.

Mas por que os pesquisadores se concentraram nos répteis para tentar entender os mecanismos evolutivos e adaptativos às mudanças climáticas?

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Os répteis representam um sistema terrestre ideal e raro para estudar essa questão, pois possuem um registro fóssil relativamente bom e sobreviveram a várias crises climáticas, incluindo aquelas que levaram à maior extinção da história da vida complexa, a do Permiano-Triássico.

Explica um dos autores do estudo, Tiago R Simões.

Os répteis eram relativamente raros durante o Permiano em comparação com os ancestrais dos mamíferos. No entanto, as coisas sofreram uma grande mudança durante o Triássico, quando os répteis sofreram uma explosão maciça no número de espécies e variedade morfológica, o que levou ao surgimento da maioria dos principais grupos de répteis vivos (crocodilos, lagartos, tartarugas) e de vários grupos agora completamente extintos.

Os pesquisadores obtiveram esses resultados depois de criar um conjunto de dados baseado em uma grande coleção de dados em primeira mão de mais de 1.000 espécimes fósseis de 125 espécies de répteis , sinapsídeos e seus parentes mais próximos durante cerca de 140 milhões de anos antes e após a extinção do Permiano-Triássico .

Os dados foram analisados ​​com técnicas analíticas de última geração e combinados com dados de temperatura global abrangendo vários milhões de anos no registro geológico, fornecendo assim uma ampla visão geral da principal resposta adaptativa dos animais às mudanças climáticas.

Nossos resultados revelam que períodos de rápida mudança climática e aquecimento global estão associados a taxas excepcionalmente altas de mudanças anatômicas na maioria dos grupos de répteis à medida que se adaptam às novas condições ambientais, ” comenta Stephanie E. Pierce, que colaborou no estudo. muito antes da extinção do Permiano-Triássico, pelo menos 270 milhões de anos atrás, indicando que a diversificação dos planos do corpo reptiliano não foi desencadeada pelo evento de extinção como se pensava anteriormente, mas na verdade começou dezenas de milhões de anos antes.

Os pesquisadores também mapearam como o tamanho do corpo mudou em regiões geográficas durante esse período, mostrando como as pressões climáticas no tamanho do corpo eram tão altas que permitiam um tamanho máximo do corpo para a sobrevivência dos répteis em regiões tropicais durante os períodos letalmente quentes desse período.

Os grandes répteis seguiram basicamente dois caminhos para lidar com essas mudanças climáticas: migraram para mais perto de regiões temperadas ou invadiram o mundo aquático onde não precisaram se preocupar com superaquecimento porque a água pode absorver calor e manter sua temperatura muito melhor do que o ar.

E esta é a chave para a dominação dos répteis.

Esta forte associação entre o aumento das temperaturas no passado geológico e uma resposta biológica de grupos de répteis dramaticamente diferentes sugere que a mudança climática foi um fator chave para explicar a origem e explosão de novos planos corporais de répteis.

Simões conclui.

Uma pesquisa que deve nos fazer refletir sobre o que pode acontecer se o clima do planeta mudar, principalmente se o timing dessa mudança for decididamente mais rápido como o que estamos vivenciando agora.

O trabalho foi publicado na Science Advances.

Fontes: Eurekalert / Science Advances  

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