As zebras são brancas com listras pretas ou pretas com listras brancas?

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Cada um de nós, pelo menos uma vez na vida, terá se perguntado: as zebras são pretas ou brancas? A coloração listrada em preto e branco característica das zebras é única para cada indivíduo – nenhuma zebra é igual. Existem atualmente três espécies de zebras: a zebra comum ( Equus quagga ), a zebra da montanha (Equus zebra) e a zebra imperial ( Equus grevyi) – cada um deles caracterizado por um “padrão” preciso de listras na pelagem. Alguns têm porções maiores de preto do que branco, outros têm listras escuras que tendem a marrom, outros ainda têm listras apenas no corpo e não nas pernas também. Outra subespécie chamada Equus quagga quagga, agora extinta, apresentava pouquíssimas listras, localizadas na cabeça e no pescoço.

Apesar dessas cores diferentes, todas as zebras têm a mesma cor de pele: preta. No entanto, isso não responde à questão principal, que é se sua pelagem é preta com listras brancas ou vice-versa. Para tentar encontrar uma solução, precisamos olhar os melanócitos da zebra, que são as células que produzem os pigmentos coloridos da pelagem. Na verdade, embora todas as zebras tenham pele negra, diferentes processos evolutivos resultaram em variações na cor de suas pelagens – assim como diferentes combinações de pele e cor de cabelo ou olhos ocorrem entre os humanos. Em geral, as zebras têm mais cerdas brancas do que pretas (pense que a barriga é totalmente branca e sem listras). Então, é correto dizer que esses animais são brancos com listras pretas? Não exatamente.

De acordo com um estudo de alguns anos atrás, na verdade, todo cabelo – seja branco ou preto – cresce a partir de um folículo cheio de células melanócitas, que produzem um pigmento (melanina) que determina a cor da pele e do cabelo: maiores quantidades de melanina correspondem a cabelos de cor mais escura (castanho ou preto), enquanto menos melanina dará vida a cabelos claros (loiros ou brancos). A pelagem escura das zebras é rica em melanina, que está ausente na pelagem clara: na prática, os folículos dos quais começam os pelos brancos “desligaram” os melanócitos, que não produzem mais o pigmento colorido. Em outras palavras, para as zebras, todos os fios de cabelo são originalmente pretos, mas a inibição dos melanócitos faz com que alguns deles fiquem completamente desprovidos de coloração.

Agora que encontramos uma resposta para o dilema eterno, resta entender por que as zebras têm uma pelagem listrada: ao longo da história da pesquisa científica, os pesquisadores propuseram pelo menos 18 teorias diferentes que podem explicar a razão dessa pelagem bizarra – desde o capacidade de se misturar, a capacidade de se proteger contra predadores, um tipo de traço distintivo único para cada indivíduo (como impressões digitais para humanos). Estudos recentes incorporaram o mais popular – ou seja, proteção contra picadas de insetos e termorregulação .

De acordo com uma equipe de pesquisadores britânicos, na verdade, as listras na pelagem dos animais são mais frequentes em ecossistemas habitados por mosquitos e outros insetos picadores, o que significa que se trata de um sistema de defesa contra o ataque desses animais. Outros biólogos, por outro lado, defendem o uso de tiras para regular a temperatura corporal: as pretas absorvem o calor necessário para aquecer os animais nas horas mais frias do dia, enquanto as brancas refletem a luz nos momentos mais quentes.

Em suma, ainda são necessárias muitas pesquisas para entender a verdadeira razão desse interessante fenômeno da natureza – mas pelo menos fomos capazes de entender de que cor as zebras realmente têm.

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Com 25 anos e licenciada em Línguas Estrangeiras. Sempre esteve atenta às questões ambientais e visando um estilo de vida eco-sustentável. No seu pequeno caminho tenta minimizar a pegada ambiental com escolhas responsáveis, respeitando a natureza que a cerca.
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