Fósseis dos primeiros hominídeos encontrados na África do Sul podem ser 1 milhão de anos mais velhos do que se especulava

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Os hominídeos Australopithecus africanus, nossos ancestrais na África do Sul, eram muito mais antigos do que a ciência sempre acreditou e nem um pouco! Mais de 1000 anos de acordo com a nova datação fornecida por um estudo científico publicado recentemente na revista PNAS.

Os restos desses hominídeos pré-históricos foram desenterrados no sítio paleoantropológico de Sterkfontein, também conhecido como o “berço da humanidade” devido à herança inestimável de fósseis encontrados aqui. Entre estes destaca-se o crânio de uma mulher apelidada de Mrs. Ples. Hoje, esse incrível remanescente constitui o crânio de Australopithecus africanus  mais completo já descoberto. Em sua datação, muitos especialistas concordaram que esse hominídeo, assim como sua espécie, tinha entre 2,1 e 2,6 milhões de anos.

No entanto, esses dados suscitaram não poucas perplexidades também porque, de acordo com a datação hipotética, isso corresponderia ao período em que o primeiro Homo habilis explorou o continente africano.

Como nenhum resto fóssil de Homo habilis foi encontrado nas cavernas de Sterkfontein , a datação provavelmente teve que ser revisada. No entanto, não é possível testar o registro fóssil de Australopithecus africanus. Sua fragilidade impede qualquer análise. Também para a datação anterior, amostras de sedimentos rochosos foram coletadas e estudadas dentro da caverna onde a Sra. Ples foi encontrada.

Desta vez, uma equipe internacional de paleontólogos pegou outro material das cavernas cársticas e realizou uma cuidadosa análise estratigráfica sobre ele.

A datação por isótopos cosmogênicos mostrou que o Australopithecus da África do Sul realmente viveu de 3,4 a 3,6 milhões de anos atrás. Por esta razão seria contemporâneo do Australopithecus afarensis da África Oriental. A esta espécie pertence Lucy, nossa ancestral cujos restos mortais foram descobertos na Etiópia em 1974.

Isso significa que nossa árvore genealógica é mais parecida com um arbusto, disse Laurent Bruxelles, um dos autores do estudo.

Essa descoberta torna ainda mais difícil definir as linhas evolutivas de nossos ancestrais. As duas espécies de Australopithecines poderiam, de fato, ter interagido entre si ao longo da história.

Fonte: PNAS

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