Descoberto como as células mudam durante a amamentação, mesmo após anos de produção de leite

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Sabemos que o leite materno é uma fonte de nutrientes que evoluiu especificamente para atender às necessidades alimentares de lactentes e crianças pequenas, mas ainda há muito a ser entendido sobre sua composição e mudanças durante a lactação: na verdade, o leite materno é um fluido dinâmico, contendo milhões de células, cujas propriedades fenotípicas ainda são pouco compreendidas.

Agora, pela primeira vez, pesquisadores da MIT University of Massachusetts tentaram investigar a composição desse “alimento” especial e, em particular, as mudanças que ocorrem no nível celular durante as várias fases da amamentação.

De fato, existem diferenças substanciais entre o leite secretado alguns dias após o parto e o secretado alguns meses após o nascimento de uma criança. Essas alterações estão relacionadas aos níveis hormonais, mas também ao aparecimento de patologias na nova mãe ou bebê, e todas resultam em uma variedade de alterações na expressão gênica nas células da glândula mamária.

As glândulas mamárias podem produzir mais de um litro de leite por dia, durante meses ou mesmo anos após o parto. Até agora, estudar essas glândulas tem sido uma tarefa impossível, pois esse tecido não pode ser submetido a exames invasivos, como a biópsia. No entanto, a recente descoberta da presença de muitas células da glândula mamária no leite materno abriu uma nova possibilidade de estudo para os cientistas.

Os pesquisadores do MIT então coletaram amostras de leite materno de 15 mães, que as forneceram em diferentes fases da amamentação (de um mínimo de 3 dias após o parto a um máximo de 632 dias); juntamente com as amostras, os autores do estudo também coletaram informações relacionadas a quaisquer alterações na saúde ou no estilo de vida das mães e seus filhos.

A partir das amostras de leite coletadas, mais de 48.000 células foram isoladas e analisadas por meio de sequenciamento de RNA unicelular – uma tecnologia que permite determinar quais genes estão sendo expressos em uma célula em determinado momento. A análise revelou 10 tipos de células diferentes: uma população de células fibroblásticas, dois tipos de células epiteliais e sete tipos de células imunes.

Das células epiteliais presentes, as mais abundantes são certamente os lactócitos – células que expressam muitos genes para proteínas encontradas no leite materno (como a lactalbumina), bem como os transportadores necessários para secretar proteínas do leite, micronutrientes, gorduras e outros componentes.

@PNAS

Dentre os lactócitos, existem alguns considerados particularmente ativos na produção de leite, e outros que possuem um papel mais estrutural dentro da glândula mamária. Existem também outros subtipos de células, para os quais os pesquisadores estão hipotetizando um papel específico.

Bem, com o passar do tempo a partir do momento do parto, verificou-se que a porcentagem de lactócitos envolvidos na produção de leite diminuiu, enquanto a porcentagem envolvida no suporte estrutural aumentou. Ao mesmo tempo, os genes envolvidos na resposta da prolactina tornaram-se mais ativos nos lactócitos produtores de leite, mas diminuíram nos lactócitos estruturais – provavelmente para atender às diferentes necessidades nutricionais das crianças à medida que crescem.

No entanto, o fator tempo não é o único fator que afeta as mudanças na composição do leite materno: a comparação entre as amostras de leite e as mudanças nas condições de vida e saúde da mãe e do bebê também forneceu resultados interessantes. Viu-se, por exemplo, que mesmo a doença de uma criança, sua inclusão em uma classe de berçário, o uso de fórmula infantil, a ingestão de anticoncepcionais hormonais pela mãe desempenham um papel importante na qualidade do leite materno.

Agora, os pesquisadores estão trabalhando para encontrar ligações mais fortes entre a composição do leite e fatores ambientais (poluição, poluição atmosférica), mas também para descobrir mais sobre como o leite materno muda naturalmente ao longo do tempo. Essas informações podem ser muito úteis para ajudar as mães na delicada fase da amamentação e na prevenção de condições dolorosas como a mastite (inflamação da glândula mamária).

Fonte: PNAS

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Com 25 anos e licenciada em Línguas Estrangeiras. Sempre esteve atenta às questões ambientais e visando um estilo de vida eco-sustentável. No seu pequeno caminho tenta minimizar a pegada ambiental com escolhas responsáveis, respeitando a natureza que a cerca.
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